They are all in bed together

Ángel Marroquín

Ok, let’s get serious and go straight to the international business section. So what has Mr Money prepared for us today? A study, of course.

“Corruption and Firm Growth: Evidence from around the World[1]” is a study recently published by the European Bank for Reconstruction and examines the experiences of 88,000 multinational companies in 144 countries with high levels of corruption between 2006 and 2020. What is it all about? The study analyses a group of companies that pay bribes and shows that doing so is harmful because this practice impairs the accounting process and affects sales, prestige and global productivity. However, the companies that pay bribes perform better in these economies than the companies that do not, and as a result, they grow faster and more robust in those markets.

What happens if companies decide not to pay bribes? First, choosing not to pay bribes affects companies negatively and prevents them from growing because they do not access where decisions about new investment and new business opportunities are made. Finally, the study shows that these companies grow slowly, and in the end, they are affected by about 10% of their total sales, more or less what they would have spent paying bribes.

Should multinational companies pay bribes in corrupt countries, or should they try to change that culture? Should we accept that businesses and companies from the first world act in underdeveloped countries in a corrupt way in the name of a greater good such as: promoting the economic growth of those economies?

Should we see the glass half full and emphasise the benefits companies create, such as providing employment and financially supporting workers’ families in the third world?

Let us not forget that the profits of these multinational companies return with them to the first world, and much of the money paid in bribes in corrupt countries goes to politicians and political coalitions that offer guarantees and weak regulations to those businesses (more likely of extractivist nature). That is to say, corrupt politicians, governing negligently. 

Mr Money trickily leaves us with no answers, nor does it offer us the last word. That is its game at the end of the day. However, one question is disturbing, and it is this: corruption has been part of companies for years. It is tacitly accepted that doing business with corrupt countries forces companies to enter a give-and-take game that leads nowhere.

Because if we are sure of one thing, it is that tolerating corruption only leads to more corruption, and this never benefits the poor.

Accepting corruption would be like accepting climate change with resignation, which will not prevent the climate crisis from escalating, and it will not make it any less terrible for everyone.

Todos comen del mismo plato

Ángel Marroquín

Ok vamos a ponernos serios e ir directamente a la sección de negocios internacionales. ¿Qué nos tiene preparado para hoy Mr Money? Un estudio, claro.

“Corruption and Firm Growth: Evidence from around the World” es un estudio recientemente publicado por European Bank for Reconstruction y que examina experiencias de 88.000 empresas multinacionales en 144 países con altos niveles de corrupción entre los años 2006 y 2020. ¿Cuál es el foco? El soborno que pagan las empresas.

El estudio analiza un grupo de empresas que pagan sobornos y muestra que hacerlo es dañino para ellas en términos de deteriora el proceso de contabilidad, impacta las ventas, afecta el prestigio y la productividad global. Sin embargo, aquellas empresas que pagan sobornos se desempeñan mejor en esas economías, es decir, crecen y se proyectan sólidamente en esos mercados.

¿Qué sucede si las empresas deciden no pagar sobornos?, ¿Les va mejor que a las que los pagan?

No. El negarse a pagar sobornos afecta negativamente a las empresas y les impide crecer porque no pueden acceder al lugar en que se toman decisiones acerca de nuevos proyectos de inversión y nuevas oportunidades de negocios. El estudio muestra, finalmente, que estas empresas crecen con mayor dificultad, lo que a fin de cuentas las termina afectando en cerca de un 10% en sus ventas totales, más o menos lo que hubieran gastado pagando sobornos.

¿Deberían las empresas multinacionales pagar sobornos en países corruptos o deberían tratar de cambiar esa cultura?, ¿Deberíamos nosotros aceptar que las empresas originarias del primer mundo actúen en países subdesarrollados en forma corrupta en nombre de un bien mayor como: impulsar el crecimiento económico de esas economías subdesarrolladas?

¿Deberíamos ver el vaso medio lleno y poner el acento en el beneficio que crean las empresas como dar empleo, mantener económicamente a familias de los trabajadores en el tercer mundo?

No olvidemos que las utilidades de esas empresas multinacionales regresan con ellas al primer mundo y mucho del dinero pagado en sobornos pagados en países corruptos se dirige al pago de políticos y coaliciones políticas que ofrecen garantizar la estabilidad de los negocios (extractivistas o de servicios) en esos países. ¿No habían sido enseñados los países del tercer mundo que las empresas no deberían interferir en la política?

Mr Money nos deja tramposamente sin respuestas, tampoco nos ofrece una última palabra, ese es su juego a fin de cuentas. Sin embargo una cuestión resulta intranquilizadora y es esta: la corrupción es hace años parte de la contabilidad oculta de las empresas. Se da por entendido que impulsar negocios con países corruptos obliga a las empresas a entrar en un juego de dar y recibir que no conduce a nada.

Porque si de algo estamos seguros es que tolerar la corrupción solo conduce a más corrupción y esta nunca beneficia a los pobres.

Aceptar la corrupción es como aceptar el cambio climático con resignación: no va a impedir que aumente la crisis climática y tampoco va a hacer esta menos terrible para todos.

The productivity trap

Ángel Marroquín

To have all your emails answered, start a new project, get good grades or have your to-do list finally done. Well done. Pat yourself on the back. Welcome to the productivity trap.

Why?

Because it is not true, and you know it. Those annoying emails will never stop arriving, new projects are often old ideas in disguise, and the to-do list is never finished. We know it, but still, we yearn to reach that moment when we will be free from the desire to produce and meet targets. Sisyphus must have thought the same while he was reaching the top of the hill.

Productivity means wanting more, and being productive means living in the service of that belief. The productivity drive, like COVID 19, acts like a virus: when it is outside, it is invisible and harmless. But when it manages to enter an unprepared host, it does not rest until it is done with them. The virus acts laboriously 24 hours a day, seven days a week and in a short time manages to make of a person someone totally focused on the benefit, the profitability and the cost of their actions. It is as if Sisyphus were in a hurry to carry as many rocks as possible in the shortest time possible, only to see them fall faster to take them back to the top. Usually, a virus does not rest until its host kicks the bucket.

Western societies boast of having killed God, but they have put productivity and money in their place. Here, we have heaven and hell as well: productivity is often displayed in the glamorous form of a high-ranking powerful feminist executive (another trap, another liberal mirage); but somewhere hidden from us, there is a chronometer that determines how fast someone must chop a piece of meat, fill a shelf with cheese, fruit or shampoo, make a hotel bed, or pack ready to eat strawberries. This chronometer marks the productivity of the precarious and poorly paid jobs that keep old Europe going.

Today the alarms are ringing in the mental health section of some companies. Stressed, anxious, or depressed employees are not productive. As a result, it is not uncommon to find posters offering psychological help to workers above the device that clocks in and out of work shifts. We are no longer talking about motivating them and making them reach their potential but simply trying to prevent them from collapsing or committing suicide during their workday.

Perhaps the time has come to reserve the right to be productive for unprofitable things: raising a family, planting a tree, fighting for the future of children, or writing a book. Tasks that cannot be instrumentalized or controlled by any management section.

As human beings, we are meant to be creative and free and not carry stones in a meaningless world, no matter how much the ads want us to believe it.

(c) Photography by Sebastián Silva. https://la-periferia-interior.tumblr.com/

Productividad se llama la trampa

Ángel Marroquín

Tener todos tus emails respondidos, comenzar un nuevo proyecto, sacar buenas calificaciones o tu lista de pendientes por fin cumplida. Bien hecho. Estrellita en la frente. Bienvenido a la trampa de la productividad.

¿Por qué?

Porque no es cierto y lo sabes. Nunca dejarán de arribar esos molestos emails, los nuevos proyectos a menudo resultan ser ideas viejas disfrazadas y la lista de pendientes siempre crece. Lo sabemos pero de todas formas anhelamos llegar a ese momento sublime en que seremos hipotéticamente libres del afán de producir. ¡Lo mismo ha de haber pensado Sísifo mientras estaba a punto de alcanzar la cima de la colina!

Productividad quiere decir querer más y ser productivo implica vivir al servicio de esa creencia. El afán productivo, como el VIH o el COVID 19 actúa como un virus: cuando vive en el exterior es invisible e inofensivo. Intrascendente en realidad. Pero cuando logra entrar en un huésped no preparado, no descansa hasta acabar con él. Actuando trabajólicamente este virus se ocupa 24 horas al día, siete días por semana y logra en poco tiempo hacer de una persona normal alguien totalmente enfocado en el futuro beneficio de sus acciones, la rentabilidad y el costo de cuanto consume. Lo que vendría a ser como si Sísifo estuviera apurado por acarrear la mayor cantidad de rocas posibles en el menor tiempo posible, sólo para verlas caer más rápido y así volver a llevarlas a la cima. Usualmente un virus no descansa hasta dejar sin aliento a su huésped.

Aún cuando las sociedades Europeas se vanaglorien de haber matado a Dios, únicamente han puesto a la productividad y el dinero en su lugar. También aquí tenemos un cielo y un infierno: a menudo la productividad se muestra en la forma glamorosa de una ejecutiva feminista y poderosa de alto rango (otra trampa, otro espejismo liberal), pero se nos oculta el cronometro que determina el tiempo exacto en que una pieza de carne debe ser trozada, una estantería rellenada con queso, fruta o shampoo, tendida una cama o recogida una fruta en los trabajos precarios y mal pagados que mantienen funcionando a la vieja Europa.  

Hoy las alarmas suenan en la sección de salud mental de las empresas. Empleados estresados, ansiosos o deprimidos no son productivos. No es extraño encontrar sobre el reloj de entrada a los turnos de trabajo carteles ofreciendo ayuda psicológica a los trabajadores. Ya no hablamos de motivarlos y hacerlos sacar su potencial sino simplemente de intentar que no se derrumben o no se suiciden durante s jornada laboral. 

Tal vez ha llegado el momento de reservarnos el derecho de ser productivos para las cosas que no son lucrativas: criar una familia, plantar un árbol, luchar por el futuro de los niños o escribir un libro. Tareas todas que no pueden ser instrumentalizadas ni controladas por el management.

Como seres humanos estamos fabricados para crear y ser libres y no para cargar piedras en un mundo sin sentido por más que eso nos quieran hacer creer los avisos publicitarios.

(c) Photography by Sebastián Silva. https://la-periferia-interior.tumblr.com/